[update] Vijftien doden bij explosie in Belgi

Bij een explosie die vanochtend plaatshad in een gasfabriek in de Belgische plaats Gellingen (provincie Henegouwen) zijn volgens de civiele bescherming enkele doden gevallen. Ook zijn diverse mensen gewond geraakt.

Hoewel de oorzaak van de ontploffing nog niet duidelijk is, wordt vermoed dat een ondergrondse gasleiding geŽxplodeerd is. De schok van de ontploffing was tot tien kilometer verder te voelen. Momenteel woedt er een hevige brand op het bedrijventerrein waar de fabriek staat.

In verband met het ongeval is door het CoŲrdinatie- en Crisiscentrum van de regering het rampenplan afgekondigd. Er hebben nog geen evacuaties plaatsgevonden, maar bewoners is wel geadviseerd ramen en deuren gesloten te houden. Ook is de autosnelweg E429 Brussel-Doornik in beide richtingen afgesloten.

Gasexplosie
De plek des onheils

Update 11.02 uur
NOS Teletekst meldt dat er volgens de Belgische politie zeker tien doden gevallen zijn. Het aantal gewonden is nog onbekend.

Update 11.37 uur
Naast de zeker tien doden, zijn volgens het Franse AFP ongeveer honderd mensen gewond geraakt bij de explosie, die plaats had toen men een lek in de gasleiding aan het dichten was. Volgens de waarnemend provinciegouverneur van Henegouwen werd de leiding hierbij doorboord.

Momenteel staan twee nabijgelegen fabrieken in brand. Hulpdiensten uit de wijde omgeving zijn ingezet om de brand te bestrijden en gewonden te verzorgen. Ook het leger is opgeroepen. Mogelijk wordt er nog om versterking uit Frankrijk gevraagd.

Update 12.08 uur
Inmiddels zijn vijftien doden geborgen en wordt er gesproken van tweehonderd gewonden. Franse hulpverleners zijn onderweg naar de plaats des onheils.

Naar aanleiding van de ramp onderbreekt minister van Volksgezondheid Rudy Demotte zijn vakantie in Bulgarije. Hij zal aan het eind van de middag per militair vliegtuig terugkeren naar BelgiŽ.

Foto rechts: Een slachtoffer met brandwonden wordt verzorgd door een hulpverleenster.

Update 13.16 uur
Een woordvoerder van de regering heeft gemeld dat zeker 24 slachtoffers zwaargewond zijn geraakt bij de explosie. Op het moment van de ontploffing waren 200 personen op het bedrijventerrein aanwezig.

Ook de Belgische premier Guy Verhofstadt heeft zijn vakantie afgebroken. Hij zal vanmiddag uit ItaliŽ terugkeren en wil zo snel mogelijk de plaats van de ramp bezoeken. Minister Patrick Dewael van Binnenlandse Zaken heeft dit inmiddels gedaan. Minister Demotte zal morgen de gewonden in de ziekenhuizen een bezoek brengen.


Het rampgebied van boven gezien


Update 14.10 uur
Alle vijftien omgekomen personen zouden brandweerlieden zijn. Zij waren naar het eerder gerapporteerde lek gaan kijken, toen de leiding ontplofte. Tweehonderd personen zijn gewond geraakt, van wie de helft brandwonden opliep.

Het ministerie van Defensie heeft vijf helikopters en zes militaire ziekenwagens ter beschikking gesteld om zwaarverbrande gewonden te kunnen vervoeren. Vijftig 'gewone' ziekenwagens zijn eveneens ingezet. Alle Belgische ziekenhuizen, evenals een aantal brandwondencentra in het buitenland, zijn gealarmeerd.

Update 15.12 uur
Hoewel het rampenplan nog steeds in werking is, is fase 3, die inhoudt dat de gouverneur van de provincie Henegouwen de hulp coŲrdineert, afgelopen. Reden hiervoor is dat de coŲrdinatie van de hulptroepen goed verloopt. Inmiddels is de brand onder controle en zijn alle gewonden naar ziekenhuizen in heel BelgiŽ getransporteerd. Onder andere naar het militaire ziekenhuis van Neder-over-Heembeek, waar de alarmtoestand is afgekondigd. Het brandwondencentrum in Beverwijk heeft het verzoek gekregen de capaciteit te inventariseren, maar opvang van slachtoffers is niet nodig geweest.

Een deel van de gewonden was niet op de plek van de ontploffing aanwezig, maar reed over de nabijgelegen snelweg. De kracht van de explosie en de hitte waren zo enorm dat zij in hun auto brandwonden opliepen.

Update 17.30 uur
Volgens de laatste berichten zijn er geen vijftien, maar tien personen omgekomen bij de explosie, hoewel diverse bronnen elkaar tegenspreken. Ook zouden niet alle dodelijke slachtoffers tot de brandweer behoren. Het gewondental is eveneens omlaag gebracht. Ongeveer honderd personen zouden gewond geraakt zijn, van wie veertig ernstig. Een deel hiervan verkeert in levensgevaar.

Premier Balkenende heeft inmiddels per telegram zijn medeleven betuigd. De Duitse minister van Buitenlandse Zaken Joschka Fischer liet weten dat BelgiŽ, indien nodig, op steun van Duitsland kan rekenen. Paus Johannes Paulus II stuurde eveneens een telegram en liet weten te bidden voor de slachtoffers en hun familie "opdat ze troost en steun kunnen vinden in deze zware beproeving."

De precieze oorzaak van de ontploffing is nog steeds niet duidelijk. Het Nederlands Instituut voor Brandweer en Rampenbestrijding (Nibra) liet weten geen duidelijke uitspraken te kunnen doen. "We horen elk uur iets anders, maar wel is duidelijk dat de gasleiding werd gerepareerd. Het kleinste vonkje kan genoeg zijn om de boel te laten ontploffen. De omvang van zo'n klap is dan weer afhankelijk van de vraag of er druk staat op de gaspijp en hoeveel gas er in zit", aldus een woordvoerder.