Manifest: hoe een simpele beslissing een familie verscheurt

Het zal je maar gebeuren: je stapt na een paar weken vakantie in de zon uitgerust op het vliegtuig terug naar huis. De vlucht verloopt prima; het is misschien een beetje lang, want je bent de halve wereld overgevlogen en dat ene momentje met turbulentie was echt wel even slikken, maar verder is alles okay. Lang leve het filmaanbod aan boord! Maar als de vlucht bijna voorbij is wordt er ineens een omleiding gemaakt en moet het vliegtuig niet op de gebruikelijke luchthaven landen, maar ergens op een ander vliegveld. En als je dan allemaal bent uitgestapt stellen de autoriteiten je de vraag: waar waren jullie?

Een vreemde situatie, maar het is wel hoe de tv-serie Manifest begint. De reizigers wordt bovendien verteld dat het vliegtuig waarin ze zojuist zijn geland al vijf jaar vermist is, en zijzelf overigens ook. Toen Jeff Rake, bedenker van Manifest, met dit idee naar de Amerikaanse omroepen ging was er niet echt interesse. Mogelijk was het te vergezocht of leek het verhaal over een vermist vliegtuig te veel op elementen uit Lost. Maar toen gebeurde MH 370, het toestel van Malaysia Airlines dat kort nadat het in maart 2014 uit Kuala Lumpur opsteeg spoorloos verdween.

Manifest: Jeff Rake
Jeff Rake

"Ik was op vakantie met mijn familie toen ik op het idee kwam", vertelt Rake wanneer hij bij FOK! aan tafel schuift tijdens Comic-Con International in San Diego om vol enthousiasme zijn serie te promoten. "Ik wilde op een groot, sexy idee komen voor een tv-serie, het liefst iets dat enorm en boeiend was, en een goede emotionele kern had. Ik was met mijn familie op reis en ik zat na te denken over hoe belangrijk familie en samenzijn is en probeerde op iets te komen dat een familie uiteen zou trekken met langdurende gevolgen. Iets dat een familie in tweeën zou splitsen en voor een langdurend verhaal zou zorgen over hoe ze weer proberen één te worden." Rake zeulde een jaar of zes, zeven met zijn idee over het vermiste vliegtuig, toen er daadwerkelijk een vliegtuig spoorloos verdween. "Ineens voelde mijn gekke vergezochte idee toch iets meer realistisch aan." Een paar jaar later, toen Rakes toenmalige baan (als executive producer van The Mysteries of Laura) ophield en de situatie rondom MH 370 wat minder gevoelig lag, ging hij weer langs de omroepen, verwees naar Malaysia Airlines en zei "what if?", waarop hij uiteindelijk terecht kwam bij NBC, die er wel oren naar had.

Het is aan de pilotaflevering van Manifest te zien dat Rake nogal wat van plan is. Er is inderdaad de situatie van de vakantiegangers die na vijf jaar weer opduiken terwijl voor hun gevoel er slechts een dag is verstreken, maar omdat niet de hele familie op dezelfde vlucht zat (de pilot vertelt hoe een overboeking hier verantwoordelijk voor is) zijn ouders en kinderen van elkaar gescheiden en is een tweeling nu niet meer 'even oud'. Terug thuis blijken de passagiers - waaronder broer en zus Ben en Michaela, gespeeld door Josh Dallas (Once Upon a Time) en Melissa Roxburgh (Valor), op eenzelfde manier 'beïnvloed' te zijn door de gebeurtenis, en het is in de scènes waarin dit wordt getoond waar het mysterieuze karakter van de serie het meest naar voren komt.

"In de kern van het centrale mysterie van de show zit het getouwtrek over die fundamentele vraag: is wat deze mensen is overkomen iets bovennatuurlijks, is het iets wetenschappelijks of zou je het in de goddelijke hoek moeten zoeken?" licht Rake toe hoe hij niet van plan is in een vroeg stadium al te veel antwoorden te willen geven. "De twee helden van de show, Ben en Michaela, vertegenwoordigen de twee tegenstrijdige perspectieven op deze vraag: wetenschap versus geloof." Volgens Rake zullen kijkers geconfronteerd worden met feiten die beide kanten van het verhaal lijken te ondersteunen. Manifest wordt een constant evoluerend verhaal, wat betekent dat het verkrijgen van antwoorden misschien wel helemaal het punt van het verhaal niet is.

En dat is niet zo gek als je kijkt naar de meer emotionele kern van de serie. Rake scheurt een familie in stukken en laat vanaf de eerste aflevering zien hoe verschillende perspectieven op wat er gebeurd is zorgen voor een drempel in hoe deze familie weer samen moet komen. Veel draait er om Cal, de zoon van Ben die ook aan boord van de vlucht was. Hij heeft leukemie, had nog maar een half jaar te leven, maar dankzij vooruitgangen in de medische wetenschap heeft hij ineens alsnog een kans.

"Cal is een enorm belangrijk onderdeel van het verhaal," vertelt Rake. "Hij heeft een cruciale rol in onze mythologie en het zal blijken dat hij een van de belangrijkste personages in het ontrafelen van die mythologie is. Hij staat ook aan de kern van het familiedrama, omdat hij ziek is en door een wonder ineens toch een kans op overleven heeft. Maar zijn verhaal wordt nog heel complex."

Manifest: Jeff Rake, Melissa Roxburgh, Josh Dallas
Jeff Rake met castleden Melissa Roxburgh en Josh Dallas (foto: Yuen Li)

Jeff Rakes plan voor de serie omvat een grove verhaallijn waar hij en zijn team van schrijvers een jaar of zes mee vooruit kunnen. Het centrale mysterie zal de hoofdlijn blijven, dat niet elk seizoen een 'reset' krijgt om maar weer een jaar door te kunnen. Wel is er een significant keerpunt aan het einde van elk seizoen en, omdat NBC nog geen heel seizoen van Manifest heeft besteld, is er ook een keerpunt in aflevering 13 van het eerste seizoen. "Tegen de tijd dat seizoen 2 aanbreekt hebben we onze mythologie enorm uitgebreid, op een significante manier," aldus Rake. Het is te hopen dat hij die kans krijgt.

Manifest is deze week begonnen bij de Amerikaanse zender NBC. Het is nog niet bekend of een Nederlandse aanbieder de serie zal oppakken.