Kingdom Hearts III

Kingdom Hearts III is, net als voorheen met The Last Guardian en Final Fantasy XV, zo'n game die misschien al tien jaar in de maak is. De serie heeft in essentie de vorige generatie consoles overgeslagen en verschijnt nu pas tegen het einde van deze generatie. De verwachtingen zijn dan ook torenhoog. Maakt Kingdom Hearts III het allemaal waar?

Kingdom Hearts-fans zijn vrij toegewijd. Ik ben zo'n gekkie die in de loop der jaren alle vorige heeft gespeeld, de films heeft gezien en zelfs het verhaal van de mobiele game heeft nagelezen. De serie heeft inderdaad een relatief ingewikkelde plot, maar als je alles hebt doorgenomen valt het erg mee. Tot mijn grote verbazing beloont Kingdom Hearts III fans zoals ik die het verhaal al zo lang volgen. De game maakt al vanaf het begin allerlei referenties naar oude plotelementen en neemt dan ook van de speler aan dat je al het een en ander weet.

Dit betekent niet dat het onmogelijk is om deze game te spelen als je de voorgaande delen niet of amper kent, zeker als je de bijgevoegde samenvatting-filmpjes bekijkt. Toch zullen die mensen niet helemaal begrijpen wat de personages exact aan het doen zijn en waarom ze bepaalde dingen doen. Of dit een plus- of minpunt is hangt dus af van je ervaring met de serie, maar persoonlijk was ik als fan blij dat de game zich totaal niet schaamt voor zijn verleden.

Ik zal het verhaal uiteraard niet spoilen, maar ik kan wel verklappen dat veel vragen waar fans al jaren mee zitten eindelijk worden beantwoord. Kingdom Hearts III wordt tegen het einde spectaculair en brengt niet alleen qua verhaal veel voldoening, maar het creëert ook ruimte voor meer games in de toekomst. Dat wil niet zeggen dat het allemaal perfect is. De dialogen zijn nog altijd vrij awkward en soms gewoonweg houterig en slecht. Een paar plotelementen zijn ook onzinnig, maar daar kan ik niet echt op ingaan zonder spoilers.

Tijdens het spelen was ik dus blij met het verhaal, maar al snel begon er iets te knagen. Ik had tijdens het spelen namelijk weinig lol. Ik dacht eerst dat de game conservatief en makkelijk begon, er zijn immers veel tutorials. Na een paar werelden kwam echter het besef: dit gaat niet beter worden. Het is heel spijtig, maar ik moet helaas concluderen dat Kingdom Hearts III misschien wel het slechtste vechtsysteem van de serie bevat.

Het vechtsysteem van KHIII kan heel simpel omschreven worden: automatische piloot. Ik heb de game op de hoogste moeilijkheidsgraad gespeeld (Proud, omdat Critical ontbreekt) en de game bood op geen enkel moment enige vorm van uitdaging. KHIII is veel te makkelijk en is daarmee vergelijkbaar met bijvoorbeeld Ni no Kuni II toen die game uitkwam. 

Een game kan makkelijk maar nog steeds leuk zijn om te spelen. Dat geldt helaas niet voor KHIII. Een van de grote veranderingen in deze game is dat je, in vergelijking met de vorige games, tegen veel grotere groepen vijanden vecht. Dit is uiteraard mogelijk door de sprong in technologie en is op zich geen slecht idee. De uitvoering is alleen helemaal verprutst. Kingdom Hearts is nog steeds een actie-RPG waarin Sora de vijandelijke Heartless mept met zijn Keyblade. Dat is alleen niet heel effectief tegen zulke grote groepen. Daarom heb je nu de zogenoemde 'commands', speciale aanvallen die over het algemeen veel vijanden tegelijk raken.

Je hoeft alleen maar een beetje te vechten en al heel snel komen er allemaal commands in beeld die je simpel met een knop kunt activeren. Je hebt allerlei soorten commands. Je krijgt bijvoorbeeld veel sterkere versies van je magie en aanvallen die je samen met Donald, Goofy of andere personages uitvoert. De meest opvallende commands zijn de 'attractions'. Hiermee roep je Disneyland-attracties zoals de draaiende theekopjes tot leven en valt daarmee vijanden aan.

De commands hebben met elkaar in gemeen dat ze extreem vaak aanwezig zijn, niets kosten (ook niet je magie-meter bijvoorbeeld) en belachelijk effectief zijn tegen je vijanden. Wat ze echt kwalijk maakt is dat ze je uit de game halen, want de game gaat zoals gezegd in de automatische piloot. Als je een command activeert ben je even onkwetsbaar en vervolgens voer je een simplistische aanval uit die hele groepen Heartless sloopt. Zelfs als je bepaalde opstart animaties van de commands uitzet verlies je vaak alsnog even de controle en mag je toekijken naar wat er allemaal gebeurt. Het ziet er allemaal fantastisch uit, maar ik voelde me totaal niet verbonden met het chaotisch schouwspel in beeld.

Ik hoor je al zeggen, "gebruik de commands dan gewoon niet". Dat kan, maar dan is vechten tegen die grote groepen Heartless saai omdat je reguliere aanvallen relatief weinig uitvoeren. Het lijkt er ook op dat de kunstmatige intelligentie hard achteruit gegaan is om deze grote groepen te faciliteren. De meeste vijanden voeren niets uit en staan er gewoon, waardoor het voelt alsof je in levensloze zandzakken zit te meppen. Deze game is gewoon totaal niet goed gebalanceerd en het is daarom niet erg leuk om het spelen. Uitrusting verzamelen en upgraden is overigens nutteloos, het is allemaal zo makkelijk dat je met wat je standaard krijgt alles kunt verslaan.

Niet alles aan het vechtsysteem is slecht. Ik vind bijvoorbeeld het feit dat je Keyblades kunnen transformeren en verschillende eigenschappen hebben heel tof. Er kan ook niet ontkend worden dat het vechten zelf heel mooi in beeld wordt gebracht, met hier en daar prachtige effecten. Ik heb ook van de nieuwe gummi schip-elementen genoten. Je kunt nu veel uitgebreider je eigen schip maken en door de ruimte reizen.

Er moet ook gezegd worden dat de Disney-werelden heel erg goed zijn. Eindelijk voelen de werelden aan als echte locaties in plaats van aan elkaar geknoopte levels. Het was nu echt gaaf om de werelden te verkennen, ook omdat het allemaal een stuk meer open is. De toevoeging van bepaalde Pixar-franchises werkt ook uitstekend en ook hiermee wordt een wens van de fans vervuld. Er zitten dus zeker wel hele goede aspecten aan de game, maar de slechte combat geeft aan alles een zwart randje.

Kingdom Hearts III is in vele opzichten de game waar de fans al vele jaren op wachten. Veel van de al jaren lopende verhaallijnen worden spectaculair afgesloten, het bevat de beste Disney werelden en veel leuke verbeteringen. Ik zou heel graag van deze game willen houden, maar het vechtsysteem is gewoon helemaal niets aan. Ondanks de vele jaren wachten lijkt het erop dat ik nog even geduld moet hebben op wellicht een 'Final Mix'-versie die de combat veel beter balanceert en dit spel zou ook een echte post-game kunnen gebruiken. Als die versie er komt geef ik de game zeker een nieuwe kans, maar tot dan is en blijft Kingdom Hearts III een grote teleurstelling en een matige game.