[WK Kwalificatie] Uitslag KroatiŽ - BelgiŽ

België heeft zich voor het eerst sinds twaalf jaar weer weten te plaatsen voor het wereldkampioenschap voetbal. Het land had aan een punt genoeg in het duel tegen Kroatië. Het werden er drie, in Zagreb werd het 1-2 voor de Rode Duivels. Kroatië zal genoegen moeten nemen met een play-offplek. 

Het eerste kwartier was voor de Kroaten. Het leidde direct tot een kans voor Ivan Perisic, maar de middenvelder van VfL Wolfsburg schoot de bal ruim naast het doel van Thibault Courtois. De Belgen bleven er vrij kalm onder, zeker wanneer ze de voorsprong in de schoot kregen geworpen. Perisic verspeelde de bal knullig aan Steven Defour, die op zijn beurt Lukaku vrij voor doelman Stipe Pletikosa zette. De aanvaller omspeelde de Kroatische sluitpost koelbloedig en zette De Rode Duivels al vroeg op voorsprong.

Kroatië liet zich overrompelen en dat pakte goed uit voor de Belgen. Vlak voor de rust stond de 0-2 al op het scorebord. Wederom Lukaku was de gelukkige. De boomlange spits zette de aanval zelf op: met de bal aan zijn voet stormde hij naar voren, om vervolgens fortuinlijk zijn tweede van de avond te maken.

De Kroaten konden op dat moment de hoop laten varen. Drie doelpunten zouden voldoende zijn om het Belgische feest uit te stellen, maar daar zou veel geluk bij moeten komen kijken. Doelman Thibaut Courtois kreeg in de gehele WK-kwalificatiereeks slechts twee doelpunten tegen.

De tweede helft had vervolgens een onvoorspelbaar verloop. België bleef oppermachtig, maar breidde de score niet uit. Daardoor bleef er hoop bestaan voor Kroatië. Het land kwam na 83 minuten spelen dan toch op 1-2 door een doelpunt van invaller Niko Kranjcar. Hij strafte een te zacht weggewerkte bal van Daniel van Buyten af. Bij die ene treffer van de Kroaten bleef het.

Na het WK van 2002 ontbrak de ploeg van bondscoach Marc Wilmots op alle grote toernooien, de WK's van 2006 (Duitsland) en 2010 (Zuid-Afrika) en de EK's van 2004 (Portugal), 2008 (Zwitserland en Oostenrijk) en 2012 (Polen en Oekraïne). Door deze overwinning en met de huidige zesde plaats op de FIFA-ranking is België vrijwel zeker één van de acht groepshoofden op het wereldkampioenschap.