Duizenden ontvluchten Zuid-Jemen

Duizenden burgers zijn een dorp in het zuiden van Jemen ontvlucht, waar het regeringsleger een grote groep Al-Qaidastrijders heeft omsingeld.

Tanks en pantserwagens zijn maandag het dorp Hawta binnengetrokken nadat het twee dagen lang was bestookt. Volgens Abdullah Baouda, de politiechef van het omliggende district, houden zich ongeveer 120 Al-Qaidastrijders op in het dorp, dat ligt in de bergachtige provincie Shabwa. Van de bewoners is negentig procent gevlucht, zei hij.

Bij de gevechten werden tot nog toe drie strijders gedood, zei de gouverneur van de provincie, Ali Hassan al-Ahmadi. "De belegering blijft totdat deze elementen zich overgeven en wij de terroristische groepen uit de regio hebben verdreven", zei hij. Volgens plaatselijke bestuurders namen militairen ook auto's van vluchtende burgers onder vuur, met twee doden en drie gewonden als gevolg.

Al-Qaida op het Arabisch Schiereiland, zoals de lokale tak van de islamitische terreurorganisatie zich noemt, heeft de afgelopen anderhalf jaar van de zwakte van de Jemenitische regering gebruik gemaakt om zich in Shabwa te vestigen. De Verenigde Staten maken zich ernstig zorgen en zijn begonnen de Jemenitische regeringsstrijdkrachten te ondersteunen. Veel Jemenieten vinden dan weer dat de regering te veel op de Amerikanen leunt.

Al-Qaida liet maandag in een verklaring op internet weten een hooggeplaatste militair te hebben ontvoerd. De man wordt sinds 26 augustus vermist. Al-Qaida eist dat binnen 48 uur twee gevangen leden worden vrijgelaten. De groep liet in het midden wat er anders met de gijzelaar gebeurt.

De Jemenitische regering heeft moeite gebieden in het zuiden onder controle te krijgen. Ze worden beheerst door machtige stammen, die weinig met de regering ophebben en waarvan sommige Al-Qaida en andere islamitische extremisten een warm hart toedragen.

In de hoofdstad Sanaa begon mandag het proces van vier vermoedelijke Al-Qaidaleden, onder wie een 16-jarige Duitser die ook de Jemenitische nationaliteit heeft. De mannen zijn aangeklaagd wegens het beramen van aanslagen op toeristen, internationale instellingen en veiligheidstroepen. Ook zouden ze in de zuidelijke provincie Marib trainingskampen en terreurcellen hebben opgericht.

De adviseur terreurbestrijding van de Amerikaanse president Barack Obama, John Brennan, was maandag voor besprekingen met president Ali Abdullah Saleh en andere leden van de Jemenitische regering in Sanaa. Hij overhandigde een brief waarin Obama steun belooft aan Jemen, zei de Amerikaanse ambassade.