Onbekend object bij Columbia mogelijk een "access panel"

Op de tweede dag in de ruimte vloog er een mysterieus object naast de space shuttle Columbia. Onderzoekers geven toe dat ze nog steeds niet weten wat de oorzaak is van het exploderen van het ruimteveer, toen het op 1 februari de atmosfeer binnen kwam.

Na het verlies van de Columbia hebben onderzoekers beelden van de militaire radar onderzocht, en zagen een object vlakbij de shuttle vliegen. Dit gebeurde op de tweede dag dat de shuttle in de ruimte was. De beelden toonden onder andere dat het ongeÔdentificeerde object van de shuttle wegvloog.

Radartesten bij een luchtmachtlaboratorium hebben aangetoond dat het object geen hittewerende platen konden zijn, noch de koolstof platen van de vleugel, noch iets van de 26 andere materialen van de shuttle.

Een nieuwe theorie is, is dat het een losgeraakt toegangspaneel op de linkervleugel van het ruimteveer was. Hoe het toegangspaneel losgeraakt kan zijn is volslagen onduidelijk; het paneel zit aan de vleugel vast met dikke bouten bedekt met hittewerende schilden.